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¿Es el almacenamiento de desechos nucleares en Yucca Mountain realmente un problema?

¿Es el almacenamiento de desechos nucleares en Yucca Mountain realmente un problema?

Yucca Mountain ha sido noticia recientemente por ser promocionada como un sitio potencial para el almacenamiento de desechos nucleares. Esto, comprensiblemente, ha causado cierta controversia en los medios, pero ¿es este solo otro ejemplo de una "tormenta en una taza de té" generada por los medios?

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Con eso en mente, ¿es la reciente controversia sobre el uso de Yucca Mountain para el almacenamiento de desechos nucleares simplemente una exageración? ¿O es un verdadero desastre ambiental potencial en el futuro?

Dale una oportunidad a la energía nuclear

La fisión nuclear se considera ampliamente como uno de los métodos más eficientes, "limpios" y seguros para generar electricidad que la humanidad haya producido. Si bien tiende a atraer mala prensa, en parte gracias a su asociación con armas nucleares y desastres muy raros cuando las cosas van mal, realmente deberíamos darle un juicio justo.

No cabe duda de que la humanidad necesita alejarse de las fuentes de combustible a base de carbono para su sostenibilidad futura. Esto se debe a la naturaleza finita del combustible, así como a los posibles impactos ambientales de su uso continuo.

Con una amplia gama de fuentes de energía alternativas que se están desarrollando en este momento, quizás la solución más realista sea utilizar energía nuclear. La generación de energía renovable, aunque prometedora, es, después de todo, intrínsecamente intermitente por su propia naturaleza.

Solo se puede confiar en la energía solar cuando el sol brilla y el viento cuando sopla el viento, por ejemplo. Para que estas soluciones sean viables como reemplazo de las fuentes de energía basadas en combustión, será necesario desarrollar soluciones confiables de almacenamiento de energía y en un orden rápido.

La energía nuclear, por otro lado, aprovecha el poder de la fisión atómica para liberar enormes cantidades de energía para el consumo de una cantidad muy pequeña de combustible físico. Lamentablemente, cualquier mención de él evocará inmediatamente imágenes de nubes en forma de hongo, distopías postapocalípticas y bandas errantes de mutantes.

A pesar de las alarmas en torno a la fisión nuclear, los accidentes son en realidad eventos relativamente raros. Desde 1942, solo ha habido tres accidentes nucleares importantes en la historia (Three Mile Island, Chernobyl y Fukushima).

De hecho, según la Asociación Nuclear Mundial, de más de 17.000 años-reactor acumulados en más de 33 paises, estos son los únicos tres accidentes importantes. Ese es un récord de seguridad bastante impresionante.

Si nos tomamos en serio la transición del uso de 'combustibles fósiles' para nuestras necesidades energéticas, debemos considerar seriamente las fuentes de generación de energía existentes, como la nuclear. Muchos creen que la fisión nuclear es, posiblemente, la única fuente de energía desarrollada que, a largo plazo, nos permitirá alejarnos de la generación de energía basada en el carbono.

A pesar de esto, existen verdaderas preocupaciones sobre los desechos nucleares. ¿Es el talón de Aquiles de esta fisión nuclear?

Poniendo los residuos nucleares en perspectiva

Como todas las industrias, la generación de energía da como resultado inherentemente la creación de residuos. Para la generación de energía basada en combustión, muchos pueden entender esto fácilmente.

Pero las energías renovables tampoco son inmunes a esto.

Las turbinas eólicas, los paneles solares y otras tecnologías renovables deben construirse a partir de materias primas y consumir energía para hacerlo. A menudo, esto implica el uso de electricidad de las centrales eléctricas tradicionales existentes, que generalmente utilizan combustibles fósiles.

A pesar de lo que le hayan dicho, tampoco son completamente ecológicos durante su vida.

Entonces, ¿está justificada la mala prensa que recibe la fisión nuclear?

Es necesario poner en perspectiva las preocupaciones genuinas sobre el almacenamiento de desechos nucleares. Si bien sí, es inherentemente muy peligroso en sí mismo, la industria nuclear es una de las más reguladas del mundo.

Desde la cuna hasta la tumba, el combustible nuclear debe manipularse, transportarse y tratarse de acuerdo con controles muy estrictos. Los residuos generados por la energía nuclear también son relativamente muy pequeños en comparación con otras tecnologías de generación de electricidad térmica.

"En el caso de los desechos radiactivos, esto significa aislarlos o diluirlos de manera que la velocidad o concentración de los radionucleidos que regresen a la biosfera sea inofensiva. Para lograrlo, prácticamente todos los desechos radiactivos están contenidos y gestionados, y algunos claramente necesitan un entierro profundo y permanente. Desde La generación de energía nuclear, a diferencia de todas las otras formas de generación de electricidad térmica, todos los desechos están regulados, y ninguno puede causar contaminación ". - Asociación Nuclear Mundial.

Los principales problemas relacionados con los desechos nucleares son garantizar que sean:

1. A salvo de robos;

2. blindado para evitar la emisión de radiactividad;

3. debe evitar fugas en el suelo y las fuentes de agua;

4. Necesita estar aislado de los daños causados ​​por desastres naturales, y;

5. Debe estar oculto de tal manera que se evite el descubrimiento y el uso indebido accidental por parte de generaciones futuras que podrían no comprender su peligro.

De éstos, el peligro más inmediato es la filtración de contenedores de almacenamiento sellados (toneles secos) a través del agua corriente. Por esta razón, se necesitan instalaciones de almacenamiento seguro a largo plazo en todo el mundo, especialmente en los Estados Unidos.

Por eso, sitios como Yucca son esenciales para que la energía nuclear sea un componente importante de la combinación energética de Estados Unidos.

Pero ¿qué pasa con la sostenibilidad? ¿Es la energía nuclear realmente sostenible?

La definición generalmente aceptada de si algo es sostenible o no tiende a ser:

"Satisfacer las necesidades del presente sin comprometer la capacidad degeneraciones futuras para satisfacer sus propias necesidades ”.

Esto tiende a implicar el suministro de un recurso, energía o no, para las generaciones venideras, quizás incluso en períodos de tiempo que abarcan civilizaciones.

Con respecto a la generación de energía, la fisión nuclear a partir de uranio y plutonio puede considerarse sostenible. Después de todo, cumple con los criterios dictados por la definición anterior.

Los reactores nucleares necesitan solo una pequeña cantidad de combustible para liberar cantidades desproporcionadas de energía. Como señaló Enrico Fermi en la década de 1940, los reactores nucleares que funcionan con neutrones "rápidos" podrían proporcionar más de cien veces más energía a partir de la misma cantidad de uranio que los reactores "térmicos" actuales.

Hasta la fecha, alrededor de 20 reactores "rápidos" están en funcionamiento en todo el mundo. Se puede argumentar que estos deberían ser nuestra prioridad para una futura combinación de energía libre de carbono.

Y eso es incluso antes de que comencemos a discutir el potencial de los reactores de torio.

Por qué Yucca Mountain es una buena opción para el almacenamiento nuclear

Pero a pesar de todo esto, es necesario hacer frente a los residuos nucleares. Las soluciones para la 'eliminación' generalmente implican el entierro en o cerca de la superficie o bajo tierra profunda (a profundidades entre 250 y 1000 metros para repositorios minados o 2-5 km para pozos).

Esto puede ser in situ en las centrales eléctricas o en una ubicación separada lejos de la instalación de producción. Hay varias ubicaciones de este tipo en todo el mundo, desde Drigg en Cumbria en el Reino Unido hasta uno de los cinco sitios de disposición de desechos de baja actividad en los Estados Unidos (> 4 gigabequerelios por tonelada).

LLW tiende a incluir cosas como herramientas contaminadas, etc.

Los desechos de alto nivel, como el combustible gastado, tienden a almacenarse para permitir que la desintegración radiactiva y el calor se disipen para que sean más seguros para manipularlos posteriormente. A menudo, este combustible gastado se puede reciclar (o reprocesar) para reutilizar el uranio y el plutonio que contenga.

De lo contrario, también se elimina en depósitos geológicos profundos.

Aquí es donde, finalmente, pasamos al tema de Yucca Mountain. Este sitio fue designado en la Ley de Política de Desechos Nucleares de 1982 como un sitio ideal para el almacenamiento geológico profundo de desechos nucleares.

Se destacó como un gran lugar para almacenar desechos de alto nivel generados en los Estados Unidos y combustible nuclear gastado. Su uso fue aprobado en 2002, pero la financiación se recortó en 2011 bajo la administración Obama.

Desde entonces, esto ha ejercido presión sobre los productores de desechos nucleares en los Estados Unidos. Alrededor 90.000 toneladas métricas de los desechos requieren una eliminación profunda y actualmente se mantienen en instalaciones de almacenamiento temporal.

Es cada vez más urgente para los EE. UU. Encontrar un sitio para el almacenamiento seguro durante mucho tiempo de estos desechos. Por eso se esperaba que Yucca Mountain fuera la solución más segura.

Con este fin, la Administración Trump, en mayo de 2018, intentó reabrir la montaña Yucca para la eliminación de desechos nucleares. La Cámara de Representantes había votado para reiniciar las operaciones allí, pero finalmente fue derrotada.

Mientras tanto, los desechos nucleares continuarán almacenándose indefinidamente en el lugar en depósitos secos en contenedores de acero y concreto.

El sitio, en un árido desierto 100 millas (160 km) de Las Vegas, tiene muy poca precipitación, lo que significa que la infiltración de agua y la contaminación son mínimas. También está hecho de roca volcánica densa que contiene poros pequeños que restringen aún más la infiltración del agua de lluvia.

Muchos expertos coinciden en que Yucca es, de hecho, un sitio ideal para la eliminación de desechos radiactivos HLW. Pero este y otros consejos de expertos generalmente han caído en oídos sordos para los grupos de manifestantes y las personas prominentes.

Además, los desechos se almacenarían muy por encima de las fuentes de agua en la montaña. Estas características protegerían eficazmente los desechos y evitarían la liberación de radiactividad.

No está claro si se construirá un depósito de desechos nucleares en el futuro cercano, pero está cada vez más claro cuán necesario y difícil será el proceso.


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